Michael Wiafe: Juventud en la mesa

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YLI es mi historia

Una creencia fundamental del Instituto de Liderazgo Juvenil es que solo puede haber verdadera justicia y un cambio comunitario si los más afectados son parte de la toma de decisiones. Los jóvenes deben tener un lugar “en la mesa” para que nuestras comunidades sean lugares donde todos tengan la oportunidad de prosperar. Es el trabajo de yli llevar a cabo programas y capacitaciones para asegurarse de que los jóvenes estén incluidos en la mesa con la mayor frecuencia posible para que la voz de los jóvenes dé forma al futuro que estamos construyendo juntos. 

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"¿Donde esta el hogar?" Esa siempre ha sido una pregunta difícil. Realmente depende de con quién estoy hablando. Cuando otros inmigrantes hablan de “hogar”, no siempre se refieren a dónde han pasado más tiempo. Están hablando de raíces. Cuando pienso en las raíces, no están aquí. Nací en Etiopía, pero ninguno de mis padres es etíope. Mi papá es de Ghana y mi mamá es de Zambia. Nos mudamos a los Estados Unidos cuando tenía 9 meses. 

Puede ser difícil para estas personas apreciar en mi cerebro lo que realmente significa el hogar para mí; si considero que Estados Unidos es mi hogar, se siente como una traición al lugar donde nací, de dónde es mi familia. Por otro lado, a veces me preguntan: "¿De dónde eres realmente?" que es otra lata de gusanos para las personas de color que a menudo son tratadas como si no perteneciéramos aquí. Loma Linda, California, se siente más "en casa" para mí. Es donde crecí y mi familia todavía vive allí.

Empecé a pensar en hacer un podcast después de los asesinatos de George Floyd y Breonna Taylor y las protestas que provocaron. La conversación nacional apenas involucró a los jóvenes a pesar de que los jóvenes estaban en el terreno haciendo la mayor parte del trabajo. Los jóvenes tienen mucho que decir. Y no estamos teniendo tanta influencia en el mundo de las políticas como deberíamos. Al poner a la gente de la política en conversación con los jóvenes, sentí que podría salvar esa división. 

Demi Wack fue la primera persona a la que me acerqué con mi idea. Ambos estamos en Consejo Asesor de Jóvenes Líderes de California Forward, que se formó después de la Cumbre Económica de California del año pasado en asociación con el Instituto de Liderazgo Juvenil. El Consejo está formado por 20 jóvenes californianos de diversos orígenes que tienen como objetivo aumentar la activación en las discusiones sobre políticas entre las generaciones más jóvenes. Hemos pasado mucho tiempo pensando en qué problemas abordar y qué acciones tomar para influir en otros jóvenes. El grupo tenía tantas ideas diferentes, diferentes pasiones. Sentí que un podcast dejaría espacio para que todos siguieran una parte de su pasión y hablaran sobre los tipos de políticas que les interesaban.

Después de mucho soñar y discutir, nombramos el podcast PolicyWise, visualizándolo como un espacio para discusiones de políticas intergeneracionales centradas en la juventud de hoy. 

Nuestros primeros episodios se centraron realmente en las elecciones de noviembre. Queríamos que los jóvenes estuvieran informados sobre lo que podrían estar votando. Nuestro proceso ha consistido en explorar de qué están hablando los jóvenes actualmente para llegar a un tema y luego identificar a las personas (líderes políticos y líderes juveniles) y emparejarlos. El episodio 4 es un gran ejemplo, con uno de nuestros miembros asesores juveniles, Eli Arzbaecher. Ella es una apasionada de la sostenibilidad, por lo que la emparejamos con Grant Mack, consultor legislativo principal de la Comisión de Servicios Públicos de California

Un patrón fascinante que he notado a medida que se desarrollan estas conversaciones es cómo nuestros invitados comparten la pasión por el tema, pero llegan al trabajo desde un punto de vista que es particular del momento en el que crecieron. Grant se involucró por primera vez en la sostenibilidad cuando era joven porque no se estaba haciendo nada para abordarlo en su campus universitario. Impulsó al liderazgo estudiantil para impulsar medidas de sostenibilidad, y las conversaciones se centraron principalmente en la ciencia. Varias generaciones después, cuando Eli se involucra, la conversación se ha orientado hacia la equidad y la justicia ambiental. El trabajo que hizo Grant fue fundamental para el trabajo de Eli, pero ha habido un punto de inflexión que abre todo este espacio para el crecimiento. Los más jóvenes se paran sobre los hombros de los que vinieron antes y, por eso, pueden ver mucho más y llegar mucho más lejos. 

También descubrí que los beneficios de este podcast son tanto para los invitados como para los oyentes. Los jóvenes pueden conectarse después con líderes en los campos que les interesan e incluso formar mentores. 

Hay al menos dos grandes beneficios para los líderes políticos. La primera es obtener la perspectiva del joven que ve el tema de una manera muy diferente, que vive en un mundo diferente. La política puede salir muy mal si no incluye las perspectivas de los jóvenes, especialmente si es una política que impacta a los jóvenes. El mundo es diferente ahora: tenemos redes sociales, el mercado laboral se ve muy diferente, el cambio climático está en una fase diferente, la inequidad es desenfrenada. A medida que la sociedad progresa, la visión de los jóvenes sobre el futuro es más representativa de cómo será realmente el futuro. Las generaciones anteriores han creado una base, un sistema, una infraestructura, pero las cosas deben evolucionar. También es una realidad que las políticas rara vez se aprueban con la suficiente rapidez para abordar el momento en que se crearon. Suelen caer sobre la próxima generación, que se verá afectada por esa política durante más tiempo y que luego se hará responsable de cambiarla en el futuro.

Imagen inclinada de Michael Wiafe sonriendo junto al gobernador de California, Gavin Newsom

El segundo beneficio para los líderes políticos es volver a conectarse con la inspiración. A menudo, la persona encargada de las políticas ha estado haciendo su trabajo durante muchos años y no ha tenido esos momentos de pasión en mucho tiempo. Al conectarse con los jóvenes, se les recuerda por qué les apasionaba este tema en primer lugar: se ven reflejados en los jóvenes. De modo que la pasión se convierte en un puente que conecta a estas dos personas, y se abren las posibilidades de una política sólida que impacte a un electorado más grande de lo que podría de otra manera. 

En cuanto a la audiencia, nuestra intención ha sido publicar algo que haga que los jóvenes sientan tanto el deseo como la agencia para comprometerse. Queremos desglosarlo y ver dentro de las complejidades de la política para que los jóvenes puedan descubrir su pasión. Hay tantas cosas integradas en el sistema que dificultan la participación de la gente promedio, y mucho menos de las comunidades marginadas. El mundo de las políticas puede estar muy alejado e inaccesible para las personas sobre el terreno que están experimentando impactos. 

También estamos tratando de crear un sentido de agencia en los jóvenes a quienes normalmente no se les anima a involucrarse en el cambio que quieren ver en el mundo. En general, se nos dice que obtengamos buenas calificaciones, que no pensemos en lo que queremos hacer en el futuro. Ni siquiera estamos expuestos al gobierno y la educación cívica hasta nuestro último año de secundaria. Esa fue la primera vez que comencé a comprender lo que estaban haciendo los políticos, lo que estaba sucediendo, lo que estaban tratando de lograr, y que el gobierno podría ser importante. No estamos fomentando una cultura de compromiso cívico. La mayoría de nosotros no tenemos idea de que el compromiso cívico no es solo para aquellos que pueden votar. Hay muchas formas de hacerlo, pero no necesariamente aprendemos de esas formas, al menos no a través del sistema educativo. Creo que debemos ser más intencionales en enseñar a los jóvenes cómo funciona el gobierno y desarrollar esa pasión a una edad más temprana. 

Recuerdo el primer momento en que pensé en hacer un cambio político. Fue cuando supe que no podía postularme para presidente. Cuando la maestra dijo que no podía correr por mi lugar de nacimiento, pensé: “¿Qué? ¿Así?" Es ridículo. Vine aquí con nueve meses de retraso. Ni siquiera tenía un recuerdo vivo del lugar donde nací hasta que lo visité cuando tenía 9 años. La gente necesita descubrir estas cosas antes que después para tener una cultura de compromiso cívico. Queremos que nuestro podcast rompa el estigma de que no es para jóvenes. Con suerte, podemos ser esa vía para los jóvenes, razón por la cual siempre les pedimos a los líderes de políticas en nuestro podcast que compartan formas prácticas en que los jóvenes pueden participar en su trabajo. 

Michael Wiafe saludando y sonriendo desde un podio.

Otro concepto erróneo cada vez mayor sobre las políticas que quiero abordar es el esfuerzo que implica realizar cambios. Muchos jóvenes piensan que solo aquellos que van en contra de la corriente, como Bernie Sanders y AOC, son realmente "para la gente". Pero hay defensores que luchan en los Capitolios en todo el país, solo porque no los haya visto en los medios no significa que no estén allí. La mayoría de los profesionales de las políticas son apasionados al igual que nosotros, y no es justo poner toda la carga del sistema sobre sus hombros. Cuando me convertí en líder estudiantil, pensé: "¡Voy a revolver las cosas!" Pensé en todos los problemas de los que era necesario hablar y en todos los cambios que debían ocurrir. Pero existen matices y limitaciones para los puestos públicos y la formulación de políticas. En el episodio 2, por ejemplo, la asambleísta Dra. Shirley Weber describe su trabajo sobre la equidad racial en California. Ella ha tratado de aprobar muchos proyectos de ley que han fracasado, incluida la Proposición 16, la medida de votación más reciente que intentó restablecer la acción afirmativa. Están sucediendo muchas cosas en Sacramento, por ejemplo, pero a menos que te presenten en ese mundo, es difícil ver que se hagan cambios.

Siempre pensamos en el gobierno como "un sistema", pero en realidad es solo un grupo de personas hablando entre sí. Y están más en desacuerdo de lo que están de acuerdo. Por lo que puede resultar difícil desarrollar un plan distinto. No es tan simple hacer que las cosas sucedan. Muchos legisladores están haciendo lo que pueden y no siempre pueden actuar de la manera que quieren. Por eso es tan importante tener aliados para hacer las cosas. También creo que es fundamental apoyar a los representantes de color, no solo para que esas personas asuman el cargo, sino para continuar apoyándolas mientras luchan por impulsar iniciativas en nuestro nombre. Tendemos a tener expectativas muy altas de nuestra gente de color, que podrán corregir todos los errores. Esta presión y sentimiento de responsabilidad se suma a una carga adicional que otros legisladores no experimentan.

Finalmente, un gran problema para mí, y un resultado que esperamos tener con nuestro podcast, es lograr que los jóvenes voten. Nos dirigimos hacia allí, con una participación histórica del 50% en las últimas elecciones. Pero tenemos que hacerlo mejor. La votación tiene una cadena de impacto tan larga que va más allá de simplemente seleccionar quién está en el cargo. Votar en bloque les permite a nuestros electos saber que tenemos prioridades como electorado. En este momento, las campañas están dirigidas a las personas mayores porque votan. Los candidatos no van a gastar dólares ni a hacer promesas de campaña a un electorado que no va a votar. Cuando no nos presentamos, no se nos considera importantes y nuestras preocupaciones no están representadas. A los jóvenes se les ha enseñado a sentarse y escuchar al maestro, a pensar que no tenemos poder para hablar, para levantarnos. Quiero que seamos vocales en nuestras comunidades, que no solo tomemos las cosas sentadas. 

De pie detrás de un podio, Michael está a mitad de una frase con un micrófono en la mano.

En definitiva, creo que en una sociedad verdaderamente representativa, se escucharían todas las voces. No sé si hay necesariamente una ecuación o fórmula para esto, pero me imagino una sociedad en la que todas las personas puedan lograr sus sueños independientemente de las circunstancias en las que nacieron. Me encantaría construir un mundo donde haya igualdad política, donde las ideas ganen, no el dinero, y haya un proceso justo para recopilar toda la información necesaria para tomar decisiones. ¿Qué se necesita para cambiarlo? Si el gobierno es solo un grupo de personas que deciden cosas juntas, entonces el cambio requiere que un grupo de personas se siente y decida otra cosa. Fue diseñado para ser cambiado y podemos cambiarlo. A veces, el simple hecho de hablar y expresar nuestras preocupaciones y soluciones puede crear una nueva legislación. Si te importa, puedes marcar la diferencia. Todo lo que se necesita es la voluntad de hacerlo. 

 

Michael Wiafe era el presidente de la Asociación de Estudiantes del Estado de California - que representa el cuerpo estudiantil de 4 años más grande de la nación. Demi Wack fue la presidenta de la Asociación de Estudiantes de Fresno State. Juntos, albergan el podcast PolicyWise. Siga los enlaces a continuación para obtener más información sobre el trabajo de Michael.

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